Lazos de Esperanza Symposium Unites the Hispanic Community Toward Life without Cancer

Man at ConferenceOn Saturday, April 20, Hispanic families, community leaders, cancer professionals, and health champions packed Milwaukee’s Flores Hall for the Medical College of Wisconsin Cancer Center’s 2nd Annual Lazos de Esperanza Symposium: Together for a Cancer-free Community. The bilingual event, hosted by the Center’s Community Outreach and Engagement (COE) team, provided a space for more than 100 participants to learn from Froedtert and MCW clinicians and cancer researchers, mental health specialists, and cancer survivors, receive free cancer screenings, and collaborate on ways to live healthier lives that reduce cancer incidence in the Hispanic community. Cancer is the leading cause of death among Hispanic people—who also make up the largest and youngest community of color in the United States. Lazos de Esperanza is just one way the MCW Cancer Center is engaging with, listening to, and learning from the community to address cancer disparities and forge a path toward more equitable health outcomes.

Intersecting Culture with Knowledge
MCW Cancer Center Director Gustavo Leone, PhD, opened with remarks on why patients are an important part of healthcare teams, explaining that they bring unique insights and personal experiences that can enhance the quality of care. “Having the right information helps to demystify cancer. Our experts are here to provide resources and knowledge so you can advocate for your health and the health of our community. Encourage your loved ones to get screened, educate them about prevention, and unite against cancer—together, we safeguard our future,” said Dr. Leone.

Cancer prevention encompasses a range of behaviors, lifestyle choices, and medical interventions designed to reduce the risk of developing cancer. The symposium featured expert-led talks and demonstrations—most presented in Spanish—covering a wide range of topics, including early detection, vaccination, genetics, and nutrition. “Intersecting our culture with this critical knowledge can lead to greater engagement in preventive behaviors and, ultimately, better health outcomes. The education offered at this annual event is presented in a culturally appropriate way that empowers individuals to make informed decisions about their health and lifestyles,” said Raul Romo, event organizer and Community Engagement Coordinator for Hispanic Outreach at the MCW Cancer Center.

Erin Bishop, MD, associate professor of obstetrics & gynecology, education on human papillomavirus (HPV) and its connection to cervical cancer, which is diagnosed in Hispanic women at a higher rate than any other racial or ethnic group in the U.S. Dr. Bishop explained that more than 90% of cervical cancers are caused by HPV, and that getting vaccinated between age 9–14 years is a highly effective way to prevent HPV infection, cervical cancer, and other HPV-related cancers. “Most of the cancer cases I see are in women who haven’t had a Pap test in more than ten years, so at this stage, the cancer has grown and developed very slowly. However, there’s a lot of opportunity for early detection that allows doctors to find and remove pre-cancerous cells. I encourage women to talk to their providers about when they should be screened,” she said.

Christopher Estrella, graduate student in MCW’s Genetic Counseling program shared insights on the relationship between cancer and genetics, and explained the importance of understanding family health history as a way to prevent disease. According to Estrella, there are two types of gene changes that can cause cancer: acquired and inherited. Acquired gene changes occur when cells are dividing or may be due to environmental factors like radiation or chemicals; these changes are not passed on to the next generation. Inherited gene changes, often referred to as genetic mutations, are alterations in a person’s DNA that are passed down from one or both parents. “Knowing your family health history can give insights into the likelihood of predisposition to certain types of cancer. This awareness can guide preventive actions and early interventions, including risk assessment and lifestyle adjustments. Our Cancer Genetics Screening Program helps provide personalized counseling regarding cancer risk, genetic testing, early detection, improved cancer management and risk reduction options,” said Estrella.

During a cooking demonstration, “Fighting Cancer From Your Kitchen,” Sandra Contreras, MCW Cancer Center research program coordinator II, and Oscar Vega, executive chef at Chef Latinos Wisconsin, shared how to adopt and maintain healthy eating habits for disease prevention. Contreras gave tips for planning nutritious meals using MyPlate, and explained the cancer-fighting properties of each ingredient used during the demonstration. Attendees enjoyed samples of the finished products—a green smoothie and hearty broccoli salad. “Let’s be honest, being healthy isn’t easy, especially when there’s many obstacles that can get in the way of our goals. We shouldn’t be trying to radically change our habits overnight. Instead, we should focus on making smaller, more sustainable changes that we know we can stick to. These good habits accumulate over time and can lead to lasting results.”

Honoring the Wisdom of Cancer Survivors
Juan Ortega, colon cancer survivor and psychotherapist, led a mental health session alongside his wife, Angeles Flores, discussing the importance of events like “Lazos” for uplifting the Hispanic community and bringing awareness to existing physical, emotional, and mental health issues. “Events like these are important because they allow us to connect with experts who have resources, answers to our questions, and can even provide routine exams. Today, women who attended had the opportunity to get some medical evaluations done. Lazos de Esperanza continues to help our community stay informed, and empowers them to make wise health decisions,” said Ortega.

Learn how to access resources from this year’s Lazos de Esperanza by contacting Raul Romo at We look forward to seeing you at the next event in 2025!

< Spanish Translation >

El Simposio Anual Lazos de Esperanza une y empodera a la comunidad hispana hacia una vida sin cancer
El sábado, 20 de abril, familias hispanas, lideres de la comunidad, profesionales del cáncer, y defensores de la salud llenaron Flores Hall por segundo año consecutivo para el Simposio Anual Lazos de Esperanza: Juntos para una comunidad libre de cáncer, un evento del Centro de Cáncer del Colegio Médico de Wisconsin. El evento bilingüe, organizado por el equipo de la oficina de alcance y participación comunitario del centro de cáncer, brindo un espacio para que más de 100 participantes aprendieran de los médicos e investigadores del cáncer de Froedtert y MCW, de especialistas de salud mental, y sobrevievientes de cancerrecibieran exámenes de detección de cáncer gratuitos y colaboraran en formas de vivir vidas más saludables que reduzcan la incidencia del cáncer en la comunidad hispana. El cáncer es la causa principal de muerte entre los hispanos— quienes también constituyen la comunidad de color más grande y más joven en los Estados Unidos. Lazos de Esperanza es solo una de las formas en que el centro de cáncer de MCW interactúa, escucha, y aprende de a comunidad para abordar las disparidades del cáncer y forjar un camino hacia resultados de salud más equitativos.

Intersección de cultura con conocimiento
El director del centro de cáncer Gustavo Leone, PhD, abrió el evento con comentarios sobre por qué los pacientes son una parte importante de los equipos de atención médica y explicó que aportan conocimientos unicos y experiencias personales que pueden mejorar la calidad de la atención. “Tener la información adecuada ayuda a demistificar el cáncer. Nuestros expertos están Nuestros expertos están aquí para brindarle recursos y conocimientos para que pueda defender su salud y la salud de nuestra comunidad. Anime a sus seres queridos a hacerse pruebas de detección, edúquelos sobre la prevención y únanse contra el cáncer - juntos salvaguardamos nuestro futuro,” dijo el Dr. Leone.

La prevención de cáncer abarca una variedad de comportamientos, opciones de estilo de vida e intervenciones médicas diseñadas para reducir el riesgo de desarrollar cáncer. El simposio contó con charlas y demostraciones dirigidas por expertos, la mayoría presentadas en español, que abarcaron una amplia gama de temas, incluida la detección temprana, la vacunación, la genética y la nutrición. “La intersección de nuestra cultura con este conocimiento crítico puede conducir a una mayor participación en comportamientos preventivos y, en última instancia, mejores resultados de salud. La educación que se ofrece en este evento anual se presenta de una manera culturalmente apropiada que permite a las personas tomar decisiones informadas sobre su salud y estilos de vida,” dijo Raúl Romo, Coordinador de programas comunitarios para la comunidad hispana en el Centro de Cáncer de MCW.

Erin Bishop, MD, profesora asociada de Obstetricia y Ginecología, educo sobre el virus del papiloma humano (VPH) y su conexión con el cáncer de cuello uterino, que se diagnostica en mujeres hispanas en mayor proporción que en cualquier otro grupo racial o étnico en los EE. UU. La Dr. Bishop explicó que más del 90% de los cánceres de cuello uterino son causados por el VPH, y que vacunarse entre los 9 y los 14 años es una forma muy eficaz de prevenir la infección por VPH, el cáncer de cuello uterino y otros cánceres relacionados con el VPH. “La mayoría de los casos de cáncer que veo son en mujeres que no se han hecho una prueba de Papanicolaou en más de diez años, por lo que en esta etapa el cáncer ha crecido y se ha desarrollado muy lentamente. Sin embargo, existen muchas oportunidades para la detección temprana que permite a los médicos encontrar y eliminar células precancerosas. Animo a las mujeres a hablar con sus proveedores sobre cuándo deben hacerse las pruebas de detección”, dijo ella.

Christopher Estrella, estudiante de posgrado del programa de asesoramiento genético de MCW, compartió sus conocimientos sobre la relación entre el cáncer y la genética y explicó la importancia de comprender el historial de salud familiar como una forma de prevenir enfermedades. Según Estrella, hay dos tipos de cambios genéticos que pueden provocar cáncer: los adquiridos y los heredados. Los cambios genéticos adquiridos ocurren cuando las células se dividen o pueden deberse a factores ambientales como la radiación o los productos químicos; estos cambios no se transmiten a la siguiente generación. Los cambios genéticos hereditarios, a menudo denominados mutaciones genéticas, son alteraciones en el ADN de una persona que se transmiten de uno o ambos padres. “Conocer su historial de salud familiar puede brindar información sobre la probabilidad de predisposición a ciertos tipos de cáncer. Esta conciencia puede guiar las acciones preventivas y las intervenciones tempranas, incluida la evaluación de riesgos y los ajustes en el estilo de vida. Nuestro Programa de Detección Genética del Cáncer ayuda a brindar asesoramiento personalizado sobre el riesgo de cáncer, pruebas genéticas, detección temprana, mejor manejo del cáncer y opciones de reducción del riesgo,” dijo Estrella.

Durante una demostración de cocina, “Combatiendo el cáncer desde tu cocina,” Sandra Contreras, coordinadora del programa de investigación II del MCW Cancer Center, y Oscar Vega, chef ejecutivo de Chef Latinos Wisconsin, compartieron cómo adoptar y mantener hábitos alimentarios saludables para la prevención de enfermedades. Contreras dio consejos para planificar comidas nutritivas usando MiPlato y explicó las propiedades anticancerígenas de cada ingrediente utilizado durante la demostración. Los asistentes disfrutaron de muestras de los productos terminados: un batido verde y una abundante ensalada de brócoli. “Seamos honestos, estar saludable no es fácil, especialmente cuando hay muchos obstáculos que pueden interponerse en el camino de nuestras metas. No deberíamos intentar cambiar radicalmente nuestros hábitos de la noche a la mañana. En lugar de ello, deberíamos centrarnos en realizar cambios más pequeños y más sostenibles que sepamos que podemos cumplir. Estos buenos hábitos se acumulan con el tiempo y pueden conducir a resultados duraderos.”

Honrando la sabiduría de los sobrevivientes del cáncer
Juan Ortega, psicoterapeuta y sobreviviente de cáncer de colon, dirigió una sesión de salud mental junto a su esposa, Ángeles Flores, en la que se discutió la importancia de eventos como “Lazos” para elevar a la comunidad hispana y crear conciencia sobre los problemas de salud física, emocional y mental existentes. “Eventos como estos son importantes porque nos permiten conectarnos con expertos que tienen recursos, respuestas a nuestras preguntas e incluso pueden proporcionar exámenes de rutina. Hoy las mujeres que asistieron tuvieron la oportunidad de realizarse algunas evaluaciones médicas. Lazos de Esperanza continúa ayudando a nuestra comunidad a mantenerse informada y capacitándola para tomar decisiones de salud acertadas,” dijo Ortega.

Aprenda cómo acceder a los recursos de Lazos de Esperanza de este año comunicándose con Raúl Romo en ¡Esperamos verte en el próximo evento en 2025!

*This story has been translated by Source TEN.